Por que os crocodilos mudaram tão pouco desde a era dos dinossauros?

Crocodilo
Uma nova pesquisa feita por cientistas da Universidade de Bristol explica como um padrão de evolução 'pára-começa', governado por mudanças ambientais, poderia explicar por que os crocodilos mudaram tão pouco desde a era dos dinossauros.
 
A distribuição e a ecologia dos crocodilianos vivos são controladas por fatores ambientais, como a temperatura. Os crocodilianos têm uma história rica, incluindo formas anfíbias, marinhas e terrestres que abrangem os últimos 247 milhões de anos.
 
Os crocodilos hoje parecem fundamentalmente iguais aos do período jurássico de quase 200 milhões de anos atrás. A pré-história também viu tipos de crocodilos que não vemos hoje, incluindo gigantes do tamanho de dinossauros , comedores de plantas, corredores rápidos e formas serpentinas que viviam no mar.
 
Crocodilo EvoluçãoOs crocodilos tiveram uma diversidade muito maior de formas no passado. Os exemplos incluem corredores rápidos, formas de escavação e escavação, herbívoros e espécies oceânicas. Imagem: University of Bristol
 
Sua taxa de evolução é geralmente lenta, mas ocasionalmente eles evoluem rapidamente quando o clima muda. Especificamente, este novo estudo recomenda que sua evolução acelere quando o clima é mais quente e aumenta seu tamanho corporal. 

O autor principal, Dr. Max Stockdale, da Escola de Ciências Geográficas da Universidade de Bristol , disse: “Nossa análise usou um algoritmo de aprendizado de máquina para estimar as taxas de evolução. Taxa evolutiva é a quantidade de mudança que ocorreu ao longo de um determinado período de tempo, que podemos calcular comparando medições de fósseis e levando em consideração sua idade.”

“Para nosso estudo, medimos o tamanho do corpo, o que é importante porque interage com a rapidez com que os animais crescem, a quantidade de comida de que precisam, o tamanho de suas populações e a probabilidade de extinção.”

A diversidade limitada de crocodilos e sua aparente falta de evolução resultam de uma lenta taxa de evolução. Em outras palavras, os crocodilos chegaram com um desenho corporal já eficiente e versátil que não exige mudanças. A versatilidade também pode ser o motivo pelo qual os crocodilos sobreviveram ao impacto do meteoro no final do período Cretáceo, no qual os dinossauros morreram.

Os crocodilos geralmente se desenvolvem melhor em condições quentes porque não conseguem controlar a temperatura do corpo e precisam de calor do ambiente. O clima durante a era dos dinossauros era mais generoso do que hoje, o que pode explicar por que havia muito mais variedades de crocodilos do que vemos agora.

Dr. Stockdale acrescentou : “É fascinante ver como existe uma relação intrincada entre a Terra e as coisas vivas com as quais a compartilhamos. Os crocodilos pousaram em um estilo de vida versátil o suficiente para se adaptar às enormes mudanças ambientais que ocorreram desde que os dinossauros existiram.”
 

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