Características estranhas na superfície de Plutão

Superfície de Plutão

Agora sabemos por que Plutão tem essas características estranhas em sua superfície.

 

Depois que a New Horizons sobrevoou Plutão em julho de 2015, os cientistas ficaram surpresos com as incríveis vistas em close da superfície de Plutão.

 

Uma das características mais intrigantes e misteriosas era uma planície brilhante dentro da proeminente feição em forma de coração em Plutão, chamada “Tombaugh Regio” (Região de Tombaugh) em homenagem a Clyde Tombaugh, que descobriu Plutão em 1930.

 

A região é composta por uma superfície quebrada de segmentos de formato irregular que parecem ser geologicamente jovens porque nenhuma cratera de impacto faz parte do terreno.

 

Plutão
O sobrevôo de Plutão em julho de 2015 da New Horizon capturou esta imagem icônica da região em forma de coração chamada Tombaugh Regio. Crédito: NASA / JHUAPL / SwRI.

“Este terreno não é fácil de explicar”, disse Jeff Moore, líder da equipe de geologia, geofísica e imagem da New Horizons (GGI), em 2015. “A descoberta de planícies vastas, sem crateras e muito jovens em Plutão excede todas as expectativas pré-sobrevôo. Existem algumas crateras de impacto antigas em Plutão. Mas outras áreas como “Tombaugh Regio” não mostram crateras. Os processos de mudança de relevo estão ocorrendo nos tempos geológicos atuais.”

 

Agora, um novo estudo desta paisagem fascinante revela com mais certeza como as características incomuns foram formadas.

 

Uma equipe liderada por Adrien Morison, da Universidade de Exeter, no Reino Unido, usou técnicas de modelagem sofisticadas para mostrar que esses polígonos de gelo são formados pela sublimação de gelo de nitrogênio.

 

Tombaugh Regio
Um close-up da paisagem plutoniana centrado em Tombaugh Regio com nomes informais aguardando aprovação. Crédito: NASA / Laboratório de Física Aplicada da Johns Hopkins University / Southwest Research Institute

Este é um fenômeno onde o gelo sólido muda diretamente da fase sólida para a fase gasosa devido à pressão atmosférica extremamente desprezível.

 

“Plutão ainda é geologicamente ativo, apesar de estar longe do Sol e ter fontes de energia internas limitadas”, disse Morison, em um comunicado à imprensa. “As condições da superfície permitem que o nitrogênio gasoso em sua atmosfera coexista com o nitrogênio sólido.” 

 

A equipe de pesquisa mostra esta sublimação do gelo de nitrogênio por convecção na camada de gelo da Sputnik Planitia, resfriando sua superfície.

 

A equipe disse que isso é consistente com vários outros pontos de dados da New Horizons, incluindo o tamanho dos polígonos, a amplitude da topografia e as velocidades da superfície.

 

Plutão

As áreas de formato poligonal têm cerca de 20 quilômetros de diâmetro.

 

Os dados do novo estudo também são consistentes com a escala de tempo em que os modelos climáticos prevêem a sublimação da região, começando por volta de 1 a 2 milhões de anos atrás.

 

Ele mostrou que a dinâmica dessa camada de nitrogênio no gelo ecoa as encontradas nos oceanos da Terra, sendo impulsionada pelo clima.

 

Estudos anteriores dos polígonos de Plutão mostraram que o gelo poderia ser aquecido pelo calor do interior que jorra no centro das células, espalhando-se e depois afundando, criando as margens estriadas.

 

No entanto, no novo artigo, a equipe de Morison escreveu: “Nosso mecanismo proposto para a dinâmica convectiva requer que o resfriamento da superfície seja predominante sobre o fluxo de calor na parte inferior da camada devido ao aquecimento radiogênico no núcleo rochoso e resfriamento / aquecimento secular do interior."

 

A equipe disse que a dinâmica climática de uma camada sólida também pode ocorrer na superfície de outros corpos planetários, como a lua de Netuno, Tritão, ou os objetos do Cinturão de Kuiper, Eris e Makemake.

 

A pesquisa foi publicada na revista Nature. 

 

 

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